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要喝牛奶,那就把奶牛买下来吧

英特尔、赛灵思、博通、英伟达、微软等IT厂商争相收购以色列芯片公司Mellanox之事,终告一段落——英伟达以69亿美元与Mellanox达成收购协议。
发布时间:2019-03-15 10:48        来源:中国电子报        作者:李佳师

英特尔、赛灵思、博通、英伟达、微软等IT厂商争相收购以色列芯片公司Mellanox之事,终告一段落——英伟达以69亿美元与Mellanox达成收购协议。但此事并未尘埃落定,英伟达与Mellanox均为跨国公司,就像此前高通对恩智浦的收购一样,还没在规定时间内征得相关国家和地区的最终同意,收购案还须在今年12月底前,通过相关国家和地区的反垄断审查后,才最后见分晓。而围绕此桩收购案所引发的产业格局生变的端倪,已昭然若揭。

数据中心芯片(包括服务器芯片、存储芯片和通信芯片)利润“肥美”,被众厂商觊觎已久,众多芯片厂商包括高通、ARM等,都曾前赴后继地往里冲,但因英特尔在数据中心芯片市场所建立的护城河太深、太牢固而纷纷退下。而最近需求发生变化,数据中心基础设施需要变革,于是机会来了,这一切就有了变数。

就像英伟达创始人兼首席执行官黄仁勋在官宣里所讲:“人工智能和数据科学的出现,以及同时运行计算机的数十亿用户,带动了对全球数据中心需求的激增。为满足这种需求,就需要整体架构,通过智能网络结构实现大量高速计算节点的互联,进而构成巨大的数据中心级计算引擎。”关键词就是数据中心需要“整体架构”满足“激增的数据中心”要求。英伟达以GPU加上Mellanox的RDMA(远程直接内存访问技术)形成新整体架构,参与数据中心这个“肥美”市场的竞争就有了可能。

英特尔虽然掌握着全球95%的数据中心服务器芯片市场,同时在存储芯片和通信芯片也有很强布局,但如果未来市场需要的是整体架构,那么英特尔在数据中心的江湖地位,就有可能不保。就像Mellanox所代表的数据中心高速互联通信RDMA技术,虽然英特尔也是这个市场的领导者,但是Mellanox拥有RDMA的70%市场份额,一旦英伟达、赛灵思等对手们买下了Mellanox,就有可能借助RDMA与其原有技术形成GPU+RDMA、FPGA+RDMA的组合拳,将对英特尔的数据中心芯片业务发出强烈挑战,这样的事情也并不是没有发生过。此前,英伟达就借助其GPU的优势在AI训练市场一骑绝尘,抢食了很多英特尔的市场份额。现在这事决不能重演,所以当英伟达、赛灵思都发出对Mellanox收购邀约之后,英特尔也赶紧插上一脚出价收购。

这桩收购案折射出来的另一个重要信息,是全球云计算的竞争已经到了需要武装到每一个毛孔的阶段。微软也来参与搅局颇让人意外。微软是Mellanox最大客户,作为全球第二大的云计算公司,微软的全球各个云计算数据中心需要大量采用Mellanox的RDMA技术和产品,来获得云计算数据中心的整体最优性。照理说,微软这样一家以软件业务为主导的公司,完全没有必要去收购一家互联通信的芯片公司。“需要喝牛奶,没有必要把奶牛买下来”。微软执意“买奶牛”,有两个可能性:一是进军数据中心硬件基础设施市场,成为基础设施硬件供应商;二是阻断亚马逊、谷歌等云巨头的竞争,断了对手的“奶牛”。目前没有任何迹象表明微软要做数据中心硬件基础设施供应商,所以买“牛”断了对手的“奶”就成了合理猜想。RDMA是数据存储和传输的重要技术,高速传输技术能够让数据中心在相同的服务器数量下有更高的性能或者是相同性能下需要更少的硬件。微软之举,证明了一件事:在云数据中心越来越定制化、越来越融合化的趋势下,云计算服务提供商对于每一个细节技术都“锱铢必较”,现在的云巨头之争已不仅仅是表面上看到的微软、亚马逊两家在全球市值榜上的“头把交椅”交替轮回,水面下的“互掐”也已相当惨烈。

这是又一家以色列的“窄众”技术公司被高价、溢价收购,以色列善于出领先全球的“窄众”技术公司吗? Mellanox公司所做的技术不被大众所知,但却是高性能计算和数据中心细分领域的头羊。另一个以色列的芯片公司是mobileye,一家为车载市场提供视觉芯片的公司,2017年被英特尔以153亿美元收购。也是在坚持了18年后,才等来了自动驾驶的春天,而被巨头看上。无论是Mellanox还是mobileye,都是在某一细分领域做专有技术,经历了长久的默默无闻,坚持下来,成为领头羊,成为这个领域的必需品,最后当市场爆发之际,被各个巨头哄抢。在别人没有看到的时候,布局“窄众”技术领域可以活得很滋润,坚持会等来繁花盛开和丰盛果实。从他们身上,中国很多喜欢一哄而上做同质化创业的公司或许能获得一些启示吧。

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