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ARM模式不败神话:联合企业超越Intel

ARM确立了独特的商业模式,作为与美国英特尔公司不相上下的半导体产业的核心企业,该公司的地位在不断增强。半导体MPU(超小型运算处理装置)可以说是数字产品的心脏,而设计MPU的企业正是ARM。
发布时间:2011-08-25 15:41        来源:        作者:中关村在线
ARM确立了独特的商业模式,作为与美国英特尔公司不相上下的半导体产业的核心企业,该公司的地位在不断增强。半导体MPU(超小型运算处理装置)可以说是数字产品的心脏,而设计MPU的企业正是ARM。


  虽然该公司2010年的销售额才不过4亿660万英镑。但对于美国苹果、美国谷歌、韩国三星电子、日本索尼以及任天堂等全球著名IT企业来说,ARM的存在已经不可或缺。例如,在市场持续迅速扩大的智能手机和平板终端用MPU领域,ARM占有了9成以上的份额。Gartner Japan的首席分析师山地正恒指出,“由于ARM的MPU耗电量较低,适合用于智能手机、平板终端以及游戏机等便携终端,因此扩大了份额”。

“Wintel”的垄断地位开始瓦解

  便携终端市场是一个快速增长的市场,美国苹果、谷歌和微软(MS)在该市场上不断进行着激烈的份额之争。在胜败的反复交替中,唯一不变的就是无论胜者是谁,ARM都不会成为败者。

  ARM的势头甚至会改变长期以来支配IT产业的“Wintel”。Wintel一词取自个人电脑操作系统(OS)“Windows”和提供核心硬件MPU的Intel,这是一个象征着两公司“亲密无间”和在IT市场上寡头垄断的词汇。

  但在2011年1月,微软宣布其新一代OS“Windows8”除英特尔的产品外,还可在ARM的MPU上运行。英特尔之所以强大,主要在于其对支持Windows的MPU的技术垄断。而现在,有一半的份额被ARM夺走了。

  起因是采用ARM公司MPU的iPhoneAndroid终端开始进入微软曾经“独霸天下”的个人电脑市场。微软判断,要想通过最早估计会在来年上市的Windows8进行反击,就必须与ARM合作。

  ARM首席执行官(CEO)华伦・伊斯特(Warren East)对此表示欢迎,他认为此举“铲除了涉足个人电脑市场的障碍”。ARM计划以涉足个人电脑业务为契机,进军要求更高性能MPU的服务器领域。美国调查公司IDC预测,采用ARM公司MPU的个人电脑全球份额在2015年之前将扩大至13%。

  目前,ARM已经在几个方面超过了英特尔。例如,ARM面向智能手机、平板终端、家电、游戏机以及汽车等多种用途设计的半导体每年约供货61亿个。而根据Gartner的统计,英特尔的供货量为3亿2000万个左右,其中大部分面向个人电脑和服务器。营业利润率方面,英特尔为32.1%(2011年4~6月期),而ARM为44.5%(2011年4~6月期)。虽然英特尔也开发出了低耗电量MPU,并面向家电和便携终端销售,但ARM的地位目前并没有受到动摇。



ARM “巨人”

  那么,ARM为何能在与销售额高达436亿美元的巨人――英特尔的竞争中取胜呢? 答案是ARM构筑的特殊的商业模式。

  ARM日本法人的社长西岛贵史介绍说,“ARM的周围存在数十万亿日元的业务”。目前被称为SoC的片上系统,除了MPU外,还在一枚芯片上集成了负责存储器管理和通信等多种功能。ARM就在从事其中的MPU设计。

  面向家电厂商和汽车厂商供货的SoC是由半导体厂商为其附加MPU以外的各种功能后开发制造和销售的。ARM的收入来源是向各厂商收取授权费,以及根据半导体供货数量收取的每个数日元至10日元不等的专利使用费。处于核心位置的ARM虽然很小,但通过将周边的半导体厂商都裹卷进来,产生了巨大的离心力。

  另外,从财务方面可见的特点是,ARM通过不自行生产的“无厂经营”方式。这是高收益的原因所在,但如果单就没有工厂这一点而言,从事半导体设计和开发,而把生产委托给代工企业(受托生产公司)的无厂半导体厂商也是同样的模式。只不过,ARM从事MPU设计这一核心业务,通过授权业务,实现了更加领先的商业模式。

  如果换一种方式来理解ARM的业务,那就是有多达250家半导体企业将MPU设计外包给了ARM。与各公司分别开发相比,委托给ARM统一开发会更加节约成本。

  ARM在半导体厂商的客户――家电厂商中也非常受欢迎。半导体上运行的软件的编写方法由MPU决定。从2010年秋季开始在产品中采用ARM公司MPU的富士通半导体执行董事井上表示,“采用ARM公司的MPU后,客户企业反映‘由于技术人员对此熟悉,所以软件开发变得更加容易’”。

  采用ARM的MPU后,还有望实现保护效果。因为,如果想更换MPU,就必须改写之前编写的所有软件。而如果继续使用ARM的MPU,可以直接利用原有软件,优势非常大。

  此外,ARM的商业模式还可以作为反收购策略,这一点比较有趣。2010年媒体传出了苹果欲收购ARM的报道,致使ARM股价上涨。不过ARM的CEO伊斯特推翻了这一报道,他表示,“谁都没有收购ARM的必要。这是本公司商业模式的意义所在”。

  这里可能需要稍作解释。ARM向签订授权合同的半导体厂商提供所有需要的MPU设计信息。ARM从半导体厂商手中获得的是“数亿日元的授权费。而且作为专利使用费只有半导体价格的1~2%”(伊斯特)。但ARM的总市值超过了1万亿日元。如果苹果看上的是资本收益那就另当别论,但如果苹果只是想要技术,还是签订授权合同要划算得多。

    这种特殊的商业模式究竟是如何形成的呢?追本溯源,这要追溯到曾经的教育用途计算机厂商英国Acorn Computer公司。

  20世纪80年代中期,ARM作为Acorn公司的MPU开发部门而诞生。但当时个人电脑市场由美国IBM和苹果掌控,Acorn的经营日渐萧条。用于MPU开发的资金和人才都不足,因此只能尽量以简单的标准进行开发。这种状况催生了ARM拥有开发简单、低功耗MPU的基因。

  这期间,Acorn注意到了为开发便携式信息终端而需要低耗电量MPU的苹果公司。1990年,在Acorn、半导体厂商VLSI Technology以及苹果的共同出资下,ARM从Acorn中独立出来。如今在剑桥郊外仍能看到当时的创业地点――一间马房。

  布朗社长回顾创业时的情景表示,“我们身处剑桥,拥有的半导体业务经验非常少。正因为如此,才形成了这种(崭新的)商业模式。如果是在美国硅谷创业的话,也许最终ARM只是一个普通的无厂企业”。

  不过,这种商业模式并不是在ARM独立后立即就运转顺利的。虽然苹果的信息终端等采用了ARM的MPU,但迟迟未能畅销。

  情况开始出现转机的时机是在手机实现数字化后。1997年,ARM的MPU被芬兰诺基亚的手机采用,并成了畅销产品。“除授权收入外还能获得专利使用费,业务范围得到扩大”(布朗社长)。

  如今步入了从手机到家电,乃至汽车都需要联网的时代。需要进行数字处理的产品不断增加,因此必然要使用半导体。据统管便携终端业务的主管劳伦斯・布莱恩特(Lawrence Bryant)介绍,“在ARM公司MPU的产品之间,软件能顺利联动。掌控着智能手机市场的ARM公司的MPU将进一步加速普及”。

在与厂商的共谋发展

  配备ARM公司MPU的SoC供货量在2010年约为61亿个,今后会进一步增加。如此之大的数量,仅凭一家公司终归无法生产,只有将其分散到众多企业之间,ARM的业务才能顺利推进。这自然而然地形成了可以称得上是“ARM经济圈”的一大网络。

  ARM的成功还对处于同一经济圈中的半导体厂商的业务产生了巨大影响,从事个人电脑用图像处理半导体业务的美国英伟达,现在还在涉足用于智能手机、平板终端和车载信息终端的半导体业务。随着Windows8对ARM的支持,该公司还将进军个人电脑用MPU领域。以通信、半导体为主力业务的美国高通也计划进军个人电脑市场。

  对于日本企业而言,ARM的崛起则是各企业走向世界的机会。松下半导体公司系统LSI业务组长冈本吉史坦率地表示,“在我们宣布采用ARM的MPU开发电视用途高性能SoC后,来自海外企业的咨询便出现了增加”。

  据说真核生物细胞中的线粒体曾经是单独的生物,后来在不知不觉间被细胞吸收,形成了线粒体和细胞之间相互依存的共生关系。就半导体厂商涉足SoC、在相互依存的同时又不断变化,最终共同发展壮大这一点而言,ARM与真核生物相似。而且,ARM经济圈不断扩大的潜力目前还看不到终点。

责任编辑:罗思蕊

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